Религия нивхов отражала их родовой строй и находилась на ранней ступени развития. Нивхи обожествляли природу. Только после «кормления духа воды» нивхи приступали к промыслу рыбы и морского зверя. Иначе «хозяин воды» мог не послать рыбы [21]. Каждое явление, каждый предмет по их представлению имел своё божественное начало. Сам остров Сахалин представлялся живым существом – огромной нерпой. Головой считался полуостров Шмидта. Мысы Анива и Крильон – это её задние ласты. Нивхи признавали множество богов («все они похожи на людей»), но главные – Паль ызь – хозяин тайги и гор и Толь ызь – хозяин моря. Первый, по их представлению, живет на горе. Он, как и люди, ездит на нартах, но роль собак у него выполняют медведи. Ему подчинены все богатства тайги. А Толь ызь, по их представлениям, живёт в юрте на дне охотского моря. Меньшее значение нивхи придавали хозяину огня, так как сами умели добывать огонь трением (раскручивание палки веревкой).

Покойников нивхи не хоронили, а сжигали. Сожжение происходило на земле, принадлежавшей роду и при участии большинства рода. Они верили, что под землёй находится селение мертвых (Млыво), где люди живут стойбищами, живут лучше, чем на земле, что там можно встретить всех родных, что душа покойника будет там нуждаться во всем земном. Поэтому при сожжении покойника бросали в огонь все его личные вещи. На месте костра ставили маленький домик, в котором хранились кусочки горелых костей. Туда клали чашку с едой и табак (если покойник был мужчина). У некоторых родов было принято личные вещи покойного не сжигать, а вешать на ближайших деревьях, притом в испорченном виде, а посуду разбивали (у чайника отбивали дно). В честь покойника убивали его лучшую собаку.

Религия запрещала мыть лицо и тело, стричь волосы, стирать белье, обрабатывать землю, спасать утопающего.

По верованиям нивхов, болезнь происходит от того, что в тело человека проник злой дух. Изгнать его может только шаман при помощи исступленных криков и бешеной пляски.

В прошлом у нивхов существовало много родовых праздников. Из них самым важным считался так называемый медвежий праздник (тьхыфлернд – «медвежья игра») [11, с. 195].

Сознавая свое бессилие перед природой, нивхи считали возможным обеспечить себе желаемое благополучие путем строгого выполнения возможных обрядов и запретов. Особенно много обрядов и запретов было связано со строительством жилища и жизнью в нем. Место для постройки обычно выбирал самый старший в роде из проживающих в данном селении. Иногда для выбора места призывали шамана. Шаман определял, имеются ли злые духи на выбранном месте. Если присутствие последних «угадывалось» шаманом, то строительство переносилось на новый участок, который указывался шаманом. Перед началом постройки жилища в ямы, вырытые для столбов, клали плоские чистые камни и ветки шиповника для того, чтобы злые духи не проникли в дом.

После поселения устраивалось специальное угощение, носящее название «тывард» («дом кормить»). Для этого на четырех углах убивали по одной собаке. Иногда хозяева ограничивались двумя, а кровью смазывали все углы. Собачье мясо использовали для угощения гостей.

В честь новоселья приготовлялись и другие лакомые нивхские блюда: студень из рыбьей кожи и ягод (мос), каши из риса и пшена (ракк), ягоды, смешанные с нерпичьим жиром (алс), ягодную смесь (холодь). Хозяин дома брал из каждого блюда кусочки пищи и мазал ими отдельные части нового жилища – угловые каркасные столбы, князевое бревно и поддерживающие его столбы, небольшое отверстие на передней фронтонной стене.

Много запретов было связано и с огнем. Первым в новом доме разжигал очаг старший в семье, и при этом только родовым огнивом. Очаг очищали только рано утром. Очищать очаг и выносить золу вечером, значит накликать болезнь или смерть кого-нибудь из домашних.

У нивхов существовали многочисленные промысловые и бытовые обряды. Перед выходом в море они бросали в волны щепотку табака или еды, а на охоте подобную жертву кидали в огонь костра. Праздник медведя существовал также у айнов, североамериканских индейцев и других народностей, но в религии нивхов были самобытные черты, которые отражали общественные условия жизни этого племени.