Нивхи – один из древнейших народов Восточной Азии, с глубокой древности, живущие на Нижнем Амуре и Северном Сахалине. Их нынешняя численность – 3809 человек. Как показывают материалы проводимых в России переписей населения, на протяжении многих десятилетий численность этого народа существенно не изменилась. До середины XVII века нивхи были «самовластной» народностью, никому не платили дань.

Несколько столетий назад часть нивхов переселилась на Сахалин. Этому повлияли пушные и рыбные богатства. Бегству амурских нивхов на остров содействовало также начало разложение рода, появление частной собственности и классового расслоения. Традиционными местами обитания нивхов являются морские побережья и долины нерестовых рек Амуро-Сахалинского региона, а традиционными промыслами – рыболовство, охота, морской зверобойный промысел, разведение домашних животных (собака и медведь), а также собирательство даров леса и моря [10].

В научной литературе имеются 2 наименования этого народа – гиляки и нивхи. Наименование «гиляки» стало известно еще в XVII в. Первые русские землепроходцы называли нивхов «гилякскими людьми».

Вопрос об этимологической природе слова «гиляки» давно занимает исследователей палеоазиатских народов. Л. И. Шренк считал, что слово «гиляки» тунгусо-маньчжурского происхождения. По его мнению, русские, узнав от тунгусов название гиляков – «киль», придали ему русское окончание и получили слова «киляки», «киляйцы», «гиляны» и впоследствии «гиляки», «гиляйцы», «гиляны» [31, с. 101-107]. Л. Я. Штернберг предполагал, что название «гиляки» образовалось от искаженного русскими путешественниками нивхского слова «килэ», которыми нивхи называют тунгусов [32, с. 347]. А. Фридлендер, занимавшийся изучением истории нивхов в начале XX в., предполагал, что «гиляки» произошло от названия плоскодонной лодки, которую, по его мнению, жители Амура называли «гильjа» [28, с. 8]. А. Золотарев сравнивал слово «гиляки» с гольдским «ци-ли-ми» со значением «вниз по реке живущие» [6, с. 239]. Есть предположение, что слово «гиляки» происходит от названия «гилэкэ, гилями», под которым нивхи известны в тунгусо-маньчжурской среде [15, с. 861].

Еще издавна само нивхское население называло себя нивхами. В 30-е годы XX века руководители на местах, предполагая, что название «гиляки» носит оскорбительный смысл [16, с. 99], заменили его самоназванием «нивхи». Это наименование прочно вошло в научную литературу.

О численности нивхского народа в прошлом имеются лишь скудные сведения. Используя материалы экспедиции русских землепроходцев Пояркова и Степанова на Амур в XVII в., советский этнограф Б.О. Долгих определил, что в 1655 году нивхское население составляло 5700 человек, из них говоривших на сахалинском диалекте было около 1400 человек, а говоривших на амурском диалекте – примерно 4300 человек [5, с. 601-602].

В территориальном отношении нивхи составляют две группы: материковую (амурскую) и сахалинскую.